ENVIRONNEMENT

Des scientifiques découvrent de gigantesques réserves d'eau douce sous-marines

eau douce sous-marine ocean
De gigantesques réserves d'eau douce ont été découvertes sous les océans par des scientifiques australiens. Crédits : Vincent E.A. Post et al.
Des scientifiques australiens ont identifié la présence de colossales réserves d'eau douce sous-marines, situées sous les océans.

Des scientifiques australiens ont découvert l'existence de gigantesques réserves d'eau douce emprisonnées dans les fonds océaniques. Ces réserves d'eau douce seraient suffisamment conséquentes pour alimenter plusieurs régions du monde durant des décennies, selon les scientifiques qui les ont identifiées. Une découverte qui pourrait attirer les convoitises, à l'heure où une crise de l’eau se profile…

Cette découverte a fait l’objet d'une publication dans la revue Nature le 4 décembre 2013.

Que sait-on précisément sur ces réserves d'eau ? Tout d'abord, il faut savoir qu'il ne s'agit pas exactement d'eau douce, mais d’eau à très faible salinité (eau dite « saumâtre »), qui pourrait par conséquent être transformée en eau potable après un processus de dessalement. Concernant le volume total de cette eau, il a été estimé à 500 000 km3. Selon l'hydrologue australien Vincent Post (Université Flinders, Australie), auteur principal de cette étude, ce volume serait 100 fois supérieur à celui qui a été extrait au cours de tout le 20e siècle.

Concernant la localisation de ces réserves d'eau, elles seraient situées dans plusieurs zones du monde. L'étude publiée dans Nature mentionne ainsi que ces réserves ont notamment été localisées au large de l'Australie, de la Chine, de l'Amérique du Nord et de l'Afrique du Sud (voir carte ci-dessous).

Comment expliquer la présence de ces poches d’eau à faible salinité sous les océans ? Pour comprendre, il faut changer d'échelle de temps et s'intéresser aux dernières centaines de milliers d'années, lorsque le niveau de la mer était beaucoup plus faible que ce qu'il est aujourd'hui et donc que les terres fermes s'étendaient sur des zones aujourd'hui recouvertes par les océans. À cette époque-là, l’eau de pluie qui tombait sur cette terre ferme s'infiltrait dans le sol, débouchant alors sur la création de poches d'eau souterraines.

Puis, il y a 20 000 ans environ, lorsque les calottes glaciaires ont commencé à fondre et que le niveau des océans a entamé sa remontée, ces poches d'eau souterraines se sont peu à peu retrouvées… sous les océans. Protégées par des couches d'argile et de sédiments, ces poches d'eau douce sont restées intactes jusqu'à aujourd'hui.

La découverte de ces vastes réserves d'eau douce est-elle véritablement une première ? En réalité, les hydrologues savaient depuis plusieurs années qu'il existait des poches d'eau douce souterraines, situées sur le plancher océanique. Mais jusqu'ici, ils supposaient que leur nombre et leur volume étaient très limités.

Ce que révèle cette nouvelle étude est donc que, loin d'être un phénomène rare, la présence de ces poches d'eau douce situées sous les océans est en réalité extrêmement répandue, et ce en de nombreux points du globe.

Toutefois, concernant la possible exploitation à venir de ces réserves d'eau douce sous-marines, l’hydrologue Vincent Post avertit que ces poches d'eau ne sont pas renouvelables : si elles venaient à disparaître suite à une exploitation trop intensive, alors cette disparition serait tout simplement définitive…

Cette découverte a été publiée le 4 décembre 2013 dans la revue Nature sous le titre « Offshore fresh groundwater reserves as a global phenomenon ».


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